Lições de política com a morte do elefante em Kerala

Os índios rurais não devem ser penalizados excessivamente por tentarem proteger seu sustento da vida selvagem. Um meio-termo deve ser alcançado para encaminhar a narrativa da conservação dos elefantes.

Ministério do Meio Ambiente no ElefanteNo mês passado, o elefante selvagem sofreu uma morte dolorosa como resultado de consumir uma fruta misturada com explosivos. (Foto do arquivo)

No início deste mês, três pessoas separadamente me pararam para expressar horror com a notícia de um jovem elefante grávida em Kerala que comeu uma fruta com fogos de artifício dentro : A explosão destruiu irremediavelmente sua mandíbula, e ela morreu uma morte miserável cuidando de suas feridas em um rio. A faxineira do nosso prédio me disse que a notícia a fez chorar. O vigia me perguntou como alguém pode ser tão horrível com um elefante. Eu disse a ele que as autoridades achavam que a fruta explosiva poderia ter sido deixada para um javali, não um elefante. Ele me olhou confuso. Ainda não está errado? Quando eu balancei a cabeça, sua exasperação voltou. Ainda está errado!

A angústia nacional com a terrível morte do elefante demonstra como a conservação da vida selvagem é possível em um país de mais de um bilhão de pessoas. A maioria dos especialistas concorda que a Índia tem a maior população de elefantes asiáticos selvagens do mundo (cerca de 27.000), não apenas por causa das fortes leis de vida selvagem, mas porque os indianos são geralmente mais tolerantes (até mesmo afetuosos) com os animais. Veja o exemplo de Chinna Thambi, um elefante selvagem que regularmente procurava comida nos bairros fora de Coimbatore. Enquanto as autoridades consideravam levar Chinna Thambi para o cativeiro, manifestantes, inclusive das áreas freqüentadas pelo elefante, se reuniram para preservar a liberdade do animal - uma cena difícil de imaginar na maioria dos países. Mesmo para espécies menos reverenciadas do que os elefantes, os índios mostraram uma tendência à coexistência. Por exemplo, os lobos podem sobreviver em paisagens indianas com densidades de população humana que são 15 vezes maiores do que aquelas onde os lobos podem sobreviver nos Estados Unidos. Embora a tolerância seja difícil de medir, a evidência geral sugere que as populações substanciais de vida selvagem carismática da Índia perduram em parte porque muitos indianos reconhecem a legitimidade do direito de sobrevivência de outras espécies.

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Mas o recente incidente demonstra que essa cultura de tolerância acima da média não é suficiente. Embora colocar a bomba de frutas tenha sido um ato moralmente falido, os sentimentos que motivaram o culpado podem ser mais compreensíveis. Elefantes, javalis, nilgai e uma variedade de outras espécies invasoras de plantações podem tornar a vida de um fazendeiro miserável, deixando milhões de famílias pobres com uma fração de sua produção. Viver com elefantes é particularmente difícil: esses gigantes podem facilmente matar uma pessoa. A maioria dos elefantes não está inclinada a causar tais danos, e a maioria das mortes humanas causadas por elefantes parecem ser acidentes - mas como os elefantes perdem mais habitat para infraestrutura, indústria e agricultura, essas mortes trágicas parecem estar aumentando. No ano passado, um relatório ao Parlamento afirmou que 494 pessoas foram mortas por elefantes, um aumento de quase 25 por cento em relação à estimativa de 2010. O medo de elefantes pode até mesmo impedir os pais de deixarem seus filhos voltarem da escola para casa sozinhos. Essas frustrações de viver ao lado de animais selvagens podem levar a bananas envenenadas, cercas elétricas letais ou frutas explodindo. Matar animais selvagens é geralmente ilegal por boas razões. Ainda assim, os milhões de agricultores cujos meios de subsistência são sufocados por espécies invasoras de plantações também merecem soluções.

Como podemos melhorar a vida dos elefantes da Índia e de seus vizinhos humanos? A cultura de tolerância da Índia deve ser complementada por instituições inovadoras, baseadas em evidências e socialmente justas que governam a interface homem-vida selvagem. Para isso, o governo indiano e a sociedade civil precisam de dados relevantes e oportunos. Primeiro, precisamos entender melhor as principais variáveis ​​ecológicas. Quantos elefantes existem e como são distribuídos? Poucos dados do censo de elefantes realizado há três anos foram disponibilizados, tornando o planejamento impossível. As florestas em que os elefantes vivem têm vegetação palatável suficiente ou foi substituída por ervas invasoras e árvores de plantação não comestíveis como a teca? No nordeste da Índia, nem mesmo sabemos para onde os elefantes vão, inibindo a proteção de seu habitat e de suas vidas. Esses dados vitais podem capacitar os conservacionistas a buscar a regeneração florestal, restauração de pastagens e proteção de corredores necessária para sustentar grandes populações de elefantes.

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Em segundo lugar, precisamos de dados sobre os próprios conflitos entre humanos e elefantes. Atualmente, os dados sobre ataques a plantações por elefantes, mortes de elefantes e mortes humanas devido a conflitos estão enterrados em arquivos de papel espalhados por todo o país, impedindo análises oportunas. Se os governos estaduais desenvolverem bancos de dados eletrônicos sobre o conflito entre humanos e elefantes, o governo e a sociedade civil podem direcionar as intervenções para locais onde os elefantes estão incomodando as comunidades. Podemos escolher estrategicamente onde ajudar os agricultores a substituir cercas elétricas letais por barreiras não letais eficazes, implantar programas de conscientização para minimizar encontros acidentais e fortalecer a administração de programas de compensação justa.

A construção de tais instituições baseadas em evidências para proteger os elefantes requer financiamento. Embora as ONGs possam usar a ajuda do setor privado, o governo também deve dar um passo à frente. A Autoridade Nacional de Conservação de Tigres recebe aproximadamente Rs. 350 crore por ano - o Projeto Elefante recebe menos de 10 por cento disso.

É certo que a ciência não eliminaria totalmente a crueldade sofrida pelo elefante Palakkad. Embora as estatísticas possam fortalecer os programas contra a caça furtiva, alguns esforços para matar a vida selvagem que atacam as plantações continuarão. Portanto, devemos também considerar a crueldade desincentivadora contra os animais. Atualmente, as leis de vida selvagem que orientam as sentenças para caça ilegal não consideram se o animal sofreu uma morte lenta e dolorosa. As leis de conservação da Índia são voltadas para proteger as espécies, não prevenir a crueldade contra os animais, e o episódio em Palakkad demonstra as deficiências dessa abordagem. A dor profunda que tantos de nós sentimos pelo elefante vitimado não foi apenas porque os elefantes asiáticos são uma espécie rara. Nossa empatia emanou de nosso reconhecimento de que a dor física e emocional que o elefante experimentou não era diferente da nossa própria dor. Se ela tivesse colhido uma fruta diferente, as alegrias que o elefante poderia ter experimentado ao criar seu filhote poderiam não ter sido tão diferentes de nossas próprias alegrias. A melhor neurociência nos diz que, apesar de todas as nossas diferenças físicas e cognitivas, a evolução dotou os mamíferos modernos de sistemas emocionais semelhantes. A crueldade com um elefante ou javali pode não ser tão ruim quanto a crueldade com um ser humano - mas está bem perto.

Portanto, aceitando que as pessoas continuarão a matar animais selvagens, talvez nossas leis devam considerar atos cruéis - como o visto em Palakkad - mais duramente do que, digamos, defender plantações com uma arma quando não há alternativa. Os índios rurais, especialmente os pobres, não devem ser penalizados excessivamente por tentarem proteger seu sustento da vida selvagem. Temos que punir adequadamente a crueldade humana sem punir indevidamente o desespero humano.

(O escritor é o líder, Programa de Conservação de Elefantes, WWF Índia)